Reportaje: Medusas | Oceana Europe
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Cotylorhiza tuberculata

What causes jellyfish blooms? 

Scientists do not know the ultimate causes. The increase in the temperature of the water due to climatic change, the reduction in the number of predators due to over-fishing and the increase in nutrients due to contamination of the coasts may be some of the reasons.

What are jellyfish?

Jellyfish are invertebrates, which, together with corals, gorgonians and anemones belong to a group called the cnidarians (knidé = nettle, from the Greek). This animal group has stinging cells which they use both to capture their prey and also as a form of defence. These cells contain a capsule in the interior of which there is a rolled up filament and a poison. A prey animal makes contact with the surface of the jellyfish, the capsule opens and the filaments are ejected and stick into the prey, injecting their poison.

Aurelia auritaWhy are they transparent?

Because their body is 95% water, which means they are perfectly camouflaged. The body of a jellyfish is divided into three main parts, the umbrella, the oral arms (around the mouth) and the stinging tentacles. They are animals with radial symmetry. They have an internal cavity, in which the digestion is carried out, denominated the gastro-vascular cavity and which has a single aperture which carries out the functions of both the mouth and the anus.

They show two different types of morphology: the polyp form, which lives fixed to the substrate, with a tubular body and with tentacles and its mouth directed upwards, and the jellyfish form, free-living and with the tentacles and the mouth downwards.

How do they reproduce?

The jellyfish have separate sexes, that is to say, there are male and female jellyfish. In order to reproduce, males and females release sperm and eggs into the water (sexual reproduction). After fertilisation, they develop larvae which give rise to new jellyfish or which settle on the sea bottom as polyps. From these polyps, by means of asexual reproduction, new free-living jellyfish may develop.

What kinds of jellyfish are there?

Within the classification of the Animal Kingdom, and within the sub-Kingdom of Metazoans (organisms with tissues, organs and systems of organs with radial symmetry such as the jellyfish, anemones, hydra and corals) there is the Phylum of the Cnidarians, which is the group to which the jellyfish belong.

Within the Phylum of Cnidarians, it is possible to differentiate four large groups, each with its own characteristics. They are:

Physalia physalis• The class of Hydrozoa.

They show the phases of polyp and jellyfish alternately. They are generally small in size and they can be colonial or solitary. The siphonophores are included in this class. They are floating colonies of polyp individuals and jellyfish with great and abundant poisonous cells for self-defence which, in certain cases, can be lethal for people. The siphonophores form complex colonies of individuals specialising in different functions; some serve as the flotation organ, others for nutrition, defence or for feeling. Among the best-known species of siphonophores, are the by-the-wind sailor (Velella spirans) or the Portuguese man of war (Physalia physalis), which can produce painful burns for bathers, and even heart failure.

• The class of Esciphozoa.

This is the group of those known as true jellyfish. They are the great marine jellyfish, normally with a very short or even non-existent polyp phase. The following belong to this class: the moon jelly (Aurelia aurita) which is very common in the Mediterranean, the Rhizostoma pulmo which inhabits the Mediterranean and the Atlantic or the fried egg jellyfish (Cotylorhiza tuberculata). Some species are luminescent, such as the purple jellyfish or mauve stinger (Pelagia noctiluca), which can be really striking on a night-time dive. Its eight stinging tentacles can reach a diameter of ten metres when spread out.

• The class of Cubozoa.

A class with few representatives that some authors group together with the esciphozoa. They inhabit the waters of tropical and sub-tropical seas. These are the so-called box jellyfish or sea wasps. They have their umbrella in the form of a cube, with four sides. They have a powerful sting and they may cause death to a person in just a few minutes if he is not treated with an antidote.

Actinia equina• The class of Anthozoa.

All the representatives of this class are polyps, which never adopt the jellyfish stage. It includes corals, madreporas, actinias and sea anemones. They are generally species of a beautiful colour. Some individuals live in isolation, such as the beadlet anemone (Actinia equina), some anemones and the colour tube anemone, (Cerianthus membranaceus), and others form colonies such as the corals or the red gorgonians (Paramuricea sp.)


How do they arise and where do they live?

Jellyfish are inhabitants of the tropical seas and of the cold waters of the Arctic. They have been there for over 650 million years.

Jellyfish are pelagic animals, that is to say that they live in the open seas, and although they can propel themselves with rhythmic motions of their umbrella, they move basically at the mercy of the currents of the sea.

Why do we have these periodic invasions?

The superabundance of jellyfish does not happen by chance but rather it is a symptom of the fact that the characteristics of the water have changed due to variations in the oceanographic parameters (temperature, salinity).

The causes of the existence of great masses of jellyfish are not local, as has been verified by researchers from the Mediterranean Institute of Advanced Studies (IMEDEA, CSIC-UIB), but rather it is a result of effects of the currents. The seasonal conditions have not been identified as determining the appearance of these species in coastal waters as, in campaigns carried out in winter, the presence of jellyfish has also been identified both in oceanic and in coastal waters.

Jellyfish normally live at a distance of between 20 and 40 miles from the coast, where the water is more salty and hotter than by the coast. Coastal waters, which are colder and less saline, act as a barrier to jellyfish. However, when the water supplied by rivers (from rainwater) to the coast is at its most limited, because of the drought less water is contributed to the sea, the salinity of the coastal waters becomes equal to that of the waters further from the coast.

The most decisive factor is the effect of marine currents.

Another aspect to bear in mind is the influence of over-fishing as certain types of fishing incidentally catch the predators of jellyfish: like the loggerhead sea turtle.

Is it true that the jellyfish have proliferated because there are fewer turtles, which feed on them?

Among the predators of the jellyfish, the following have been identified: ocean sunfish, grey triggerfish, turtles (especially the leatherback sea turtle), some seabirds (such as the fulmars), the whale shark, some crabs (such as the arrow and hermit crabs), some whales (such as the humpbacks).

Some other cnidarians also feed on jellyfish such as anemones, certain nudibranches (small molluscs without shells) which may even take over their stinging cells to use in their own defence.

What do jellyfish feed on?

Jellyfish are carnivores and can increase in size rapidly and create a large number of individuals when food is abundant. However, if food is scarce, they can become smaller. These animals, of a gelatinous consistency, have a very unsophisticated anatomy which is nevertheless very effective. They feed mainly on zooplankton, small crustaceans, although some small fish and other jellyfish also form part of their diet. It is a strange sight to see the jellyfish’ latest prey inside its body before it is digested.

Pelagia noctilucaHow does the defence system of the jellyfish work?

The tentacles, with their stinging cells, serve as defence and as a powerful weapon for capturing prey. When they come into contact with their victims, the nematocysts (cells loaded with poison) present in the tentacles, release their harpoons or filaments which they have inside them and, through these, a toxic substance is released which paralyses the prey. The oral arms help in the capture and ingestion of the captured animal.

What preventive measures should be taken against jellyfish?

It may be dangerous for human beings to swim too close to a jellyfish but a number of organisms have found a good refuge in them. The fry of some fish such as the bogue or the amberjack, hide within the protection of their tentacles.

A number of recommendations have been made about preventive actions on affected beaches, which are above all for health professionals, fishermen and bathers and are supplied by the researchers of the Mediterranean Centre for Marine and Environmental Research (CMIMA-CSIC), Josep-María Gili and Francesc Pages.

• If there are a large number of jellyfish in coastal waters, the beach should be closed for at least 24 hours, taking precautions even if the jellyfish are abundant at some distance from the coastline.

• If the jellyfish are close to the beach, the best thing is to stay out of the water and keep one’s distance from the breaking waves.

• If a jellyfish is seen in the water, it is better not to take any risks even if it is some distance off as, with the action of the waves, its tentacles can break and the cells in the floating fragments will remain active. What is more, it is necessary to advise bathers who are not familiar with these organisms that they should not touch them even if they appear to be dead.

• Jellyfish should not be touched in the sand, even though they appear to be dead, the stinging cells remain active for a period of time; even walking along the water’s edge can be dangerous as there may be remains of tentacles in the sand. It is necessary for a period of a day’s sun to de-activate the stinging cells located in the fragments.

• The area affected must not be rubbed with sand or with a towel. Fresh water should never be applied to clean the affected area as the change in salinity could cause the stinging cells adhering to the skin to burst and liberate the poison. It is better to apply cold to the area that has been stung with ice for about fifteen minutes but always in a plastic bag and not in direct contact with the skin, unless the ice is made from seawater.

• If the pain continues, continue to apply a bag of ice for fifteen minutes. The tentacles that are stuck to the skin can be removed with the help of some pincers but never with the fingers.

• If the victim’s condition gets steadily worse after applying ice and in the case of any complication, such as respiratory difficulty or changes to the rhythm of the heart, it is necessary to go to the nearest health centre for the proper treatment. It should be borne in mind that people who have been stung once are sensitised and a second sting can produce a more severe reaction.

Reportaje: Medusas

Cotylorhiza tuberculata

Los científicos desconocen cuáles pueden ser las causas definitivas de las proliferaciones de medusas. El aumento de la temperatura del agua por el cambio climático, la disminución de depredadores debido a la sobrepesca y el aumento de nutrientes por contaminación de las costas pueden ser algunas causas.

¿Qué son las medusas?

Las medusas son invertebrados que, junto con los corales, las gorgonias y las anémonas, pertenecen al grupo de los cnidarios (knidé = ortiga, proviene del griego). Este grupo animal presenta células urticantes que usan para capturar presas y también como defensa. Estas células contienen una cápsula en cuyo interior hay un filamento enrollado y un veneno. Cuando una presa contacta con la superficie de la medusa, la cápsula se abre y los filamentos se eyectan y se clavan en la presa donde inyectan el veneno.

Aurelia aurita¿Por qué presentan esa forma transparente?

Porque su cuerpo está formado por un 95% de agua, hecho que les proporciona un camuflaje perfecto. El cuerpo de la medusa consta de tres partes principales: la umbrela, los brazos orales (que rodean la boca) y los tentáculos urticantes. Son animales de simetría radial. Presentan una cavidad interna, donde se realiza la digestión, denominada cavidad gastrovascular y que tiene una sola abertura que realiza las funciones de boca y ano.

Presentan dos morfologías diferentes: la forma pólipo, que vive fija al sustrato, de cuerpo tubular y con los tentáculos y la boca dirigidos hacia arriba; y la forma medusa, de vida libre y con los tentáculos y la boca hacia abajo.

¿Cómo se reproducen?

Las medusas tienen sexos separados, es decir, hay medusas macho y medusas hembra. Para reproducirse, machos y hembras liberan espermatozoides y óvulos en el agua (reproducción sexual). Tras la fecundación, se desarrollan unas larvas, que originarán nuevas medusas o que se asentarán en el fondo marino y formarán pólipos. De estos pólipos, mediante reproducción asexual, podrán desarrollarse de nuevo medusas de vida libre.

¿Qué tipos de medusas existen?

Dentro de la clasificación del Reino Animal, y dentro del Subreino Eumetazoos (organismos que presentan tejidos, órganos y sistemas de órganos diferenciados con simetría radial como las medusas, anémonas, hidras y corales) se encuentra el Filum Cnidaria, que es el grupo al que pertenecen las medusas.

Dentro de las Filum Cnidaria podemos diferenciar cuatro grandes grupos, dependiendo de sus características, como son:

Physalia physalis• Clase Hidrozoos.

Presentan las fases de pólipo y medusa alternadas. Suelen ser de pequeño tamaño y pueden ser coloniales o solitarios. En esta clase se incluyen los sifonóforos, colonias flotantes de individuos pólipos y medusas con grandes y abundantes células con veneno para su defensa que, en algunos casos, pueden ser mortales para las personas. Los sifonóforos forman colonias complejas de individuos especializados en distintas funciones: unos sirven como órgano de flotación, otros para la nutrición, de defensa, o como función sensitiva. Entre las especies de sifonóforos más conocidas está el velero (Velella spirans) o la fragata portuguesa (Physalia physalis), que puede producir dolorosas quemaduras a los bañistas, e incluso un paro cardíaco.

• Clase Escifozoos.

Agrupa a las conocidas como verdaderas medusas. Son medusas marinas grandes, normalmente con una fase pólipo muy reducida o incluso inexistente. Pertenecen a esta clase: la medusa luna (Aurelia aurita) muy frecuente en el Mediterráneo, el acalefo azul (Rhizostoma pulmo) propia del Mediterráneo y el Atlántico o la aguacuajada (Cotylorhiza tuberculata). Algunas especies presentan luminiscencia, como el acalefo luminiscente (Pelagia noctiluca) que puede resultar realmente impactante en una inmersión nocturna. Sus ocho tentáculos urticantes extendidos pueden llegar a medir 10 metros.

• Clase Cubozoos.

Una clase con pocos representantes que algunos autores agrupan dentro de la clase escifozoos. Pueblan las aguas de mares tropicales y subtropicales. Son las denominadas medusas cubo o avispas de mar. Tienen la umbrela en forma de cubo, con cuatro costados. Suelen ser muy urticantes y pueden causar la muerte a una persona en pocos minutos si no es tratada con un antídoto.

Actinia equina• Clase Antozoos.

Todos los representantes de esta clase son pólipos, nunca presentan el estadio medusa. Incluye corales, madréporas, actinias y anémonas de mar. Suelen ser especies de bellos colores. Algunos individuos viven de forma aislada como los tomates marinos (Actinia equina), algunas anémonas o los ceriantos, (Cerianthus membranaceus), y otros forman colonias como los corales o las gorgonias (Paramuricea sp.)

¿Cómo surgen, dónde habitan?

Las medusas son habitantes de los mares tropicales y de las aguas frías del Ártico. Viven surcando los mares desde hace más de 650 millones de años.

Las medusas, también denominadas popularmente como aguamalas o aguasvivas, son animales pelágicos (de mar abierto) y aunque pueden propulsarse gracias a movimientos rítmicos de su umbrela, se mueven básicamente arrastrados por las corrientes marinas.

¿Por qué hay estas invasiones periódicas?

La sobreabundancia de medusas no es un fenómeno casual, sino un síntoma de que las características del agua han cambiado debido a las variaciones de los parámetros oceanográficos (temperatura, salinidad).

Las causas de la existencia de grandes masas de medusas no son locales, como así lo han podido comprobar investigadores del Instituto Mediterráneo de Estudios Avanzados (IMEDEA, CSIC-UIB), sino que atiende a los efectos de las corrientes. Las condiciones estacionales tampoco se han identificado como determinantes de la aparición de esta especie en aguas costeras, ya que en campañas realizadas durante el invierno, también ha sido patente la presencia de medusas tanto en aguas oceánicas como en aguas costeras.

Las medusas viven normalmente a una distancia de entre 20 y 40 millas de la costa, donde el agua es más salina y más cálida que la costera. El agua costera, más fría y menos salina, actúa de barrera para las medusas. Sin embargo, cuando la aportación de aguas de río (proveniente de las lluvias) a la costa ha sido baja, a causa de la sequía existirá menor aportación hídrica al mar, la salinidad de las aguas costeras aumenta y se equipara a la del agua más alejada de la costa.

El factor más determinante es el efecto de las corrientes marinas.

Otro aspecto a tener en cuenta es la influencia de la sobrepesca ya que, determinadas artes de pesca capturan incidentalmente depredadores (tortuga boba) de esta especie.

¿Es verdad que las medusas han proliferado porque hay menos tortugas (depredadores), las cuales se alimentan de ellas?

Se han identificado como depredadores de las medusas, los peces luna, los peces ballesta, las tortugas marinas (en especial la tortuga laúd), algunas aves marinas (como los fulmares), los tiburones ballena, algunos cangrejos (como los flecha y los ermitaños), algunas ballenas (como la yubarta).

También se alimentan de medusas otros cnidarios como las anémonas, ciertos nudibranquios (pequeños moluscos sin concha) que incluso toman prestadas sus células urticantes para utilizarlas en su propia defensa.

¿De qué se alimentan las medusas?

Las medusas son carnívoras y pueden aumentar de tamaño con rapidez y formar un gran número de individuos cuando el alimento abunda. Pero si éste escasea, pueden encogerse de nuevo. Estos animales, de consistencia gelatinosa, presentan una anatomía poco sofisticada aunque muy eficaz. Se alimentan principalmente de zooplancton, de pequeños crustáceos, aunque también forman parte de su dieta algunos peces de reducido tamaño u otras medusas. Resulta bastante curioso ver a través del cuerpo de la medusa su última captura antes de ser digerida.

Pelagia noctiluca)¿Cómo funciona el sistema de defensa de las medusas?

Los tentáculos, provistos de células urticantes, sirven como defensa y como arma poderosa para la captura de las presas. En contacto con las víctimas, los nematocistos (células cargadas de veneno) presentes en los tentáculos, disparan el arpón o filamento que contienen enrollado en su interior y, a través de él, se libera una sustancia tóxica, urticante, que las paraliza. Los brazos orales ayudan en la captura e ingestión del alimento.

¿Qué medidas preventivas se deben tomar frente a las medusas?

Puede resultar peligroso para los humanos nadar demasiado cerca de una medusa, pero algunos organismos han encontrado en ellas un buen refugio. Algunos alevines de peces, como bogas o seriolas, viajan cobijados entre sus tentáculos.

Se han establecido una serie de recomendaciones sobre las acciones preventivas en playas afectadas, dirigidas a los profesionales sanitarios, los pescadores y los bañistas, y proporcionadas por los investigadores del Centro Mediterráneo de Investigaciones Marinas y Ambientales (CMIMA-CSIC), Josep-María Gili y Francesc Pages.

• Si hay un gran número de medusas en aguas costeras, se debería cerrar la playa al menos durante 24 horas, tomando precauciones incluso si las medusas proliferan lejos de la línea de costa.

• Si las medusas están cerca de la playa, lo mejor es permanecer fuera del agua y lejos de la zona de rompiente.

• Si dentro del agua se ve una medusa, es mejor no confiarse aunque esté lejos, ya que con la acción de las olas sus tentáculos se pueden romper y las células de los fragmentos flotantes pueden seguir activas. Además, es preciso avisar a los bañistas no familiarizados con estos organismos para que no los toquen incluso si éstos parecen muertos.

• No se deben tocar las medusas que se hallen en la arena, aunque parezcan muertas, las células urticantes también se mantienen activas durante un período de tiempo; incluso pasear por la orilla puede ser peligroso, ya que pueden quedar restos de tentáculos en la arena. Es necesario un periodo de un día de sol para desactivar las células urticantes localizadas en los fragmentos.

• No se debe frotar la zona afectada ni con arena, ni con la toalla. No se debe aplicar nunca agua dulce para lavar la zona afectada, ya que el cambio de salinidad puede hacer que las células urticantes adheridas a la piel se rompan y liberen el líquido urticante. Conviene aplicar frío en la zona de la picadura poniendo hielo durante 15 minutos, pero siempre en una bolsa de plástico, no directamente en la piel, a no ser que sea de agua marina.

• Si el dolor perdura, aplicar de nuevo la bolsa de hielo durante 15 minutos. Los tentáculos adheridos a la misma se pueden retirar con la ayuda de unas pinzas, pero nunca con los dedos.

• Si el estado de la víctima empeora progresivamente después de aplicar hielo y ante cualquier complicación, como dificultades respiratorias, convulsiones o alteraciones del ritmo cardíaco, será necesario acudir al centro sanitario más próximo para aplicar las medidas adecuadas. Hay que tener en cuenta que las personas que han sido picadas una vez, están sensibilizadas y una segunda picadura puede producir una reacción más severa.